Kullanarvoinen Sweatt

LIIGA / Artikkeli
Kuva © Pekka Rautiainen
TPS:n pelaajahankinnoista vastaava Ari Vuori tiesi saavansa joukkueeseensa hyvän pelaajan, kun turkulaiset houkuttelivat Lee Sweattin takaisin Palloseuraan. Vuorikaan ei varmasti aavistanut, että taituripuolustaja olisi lopulta kullanarvoinen kaappaus turkulaisryhmään.

Kaudella 2007–2008 Turussa mainion kauden pelannut Lee Sweatt palasi SM-liigaan tammikuun puolivälissä. Tuossa vaiheessa yhdysvaltalaisen oma kausi KHL-sarjan Riikan Dinamossa oli mennyt penkin alle. Eikä TPS:n joukkuekaan näyttänyt kovin suurelta mestaruussuosikilta vielä tuolloin.

– En olisi koskaan uskonut tähän oman kauteni alussa. Marras-joulukuun paikkeilla minulla itselläni oli todellinen aallonpohja, Sweatt hymyili.

Ari Vuori oli isossa roolissa siinä, että tulin takaisin Turkuun. Hän on aina uskonut minuun pelaajana. Kiitän häntä tästä mahdollisuudesta auttaa sekä omaa uraani että tätä joukkuetta. Nyt se toi meille mestaruuden.

Sweatt ei toki yksin ratkaissut mestaruutta TPS:lle, mutta lopulta Vuoren neronleimaus oli se viimeinen puuttuva palanen valmentaja Kai Suikkasen palapelissä. Huipputaitava puolustaja toi TPS:n hyökkäys- ja ylivoimapelaamiseen täysin uuden elementin. Palloseurassa Sweatt ei muutamia tummia hetkiä lukuunottamatta nähnyt kuin pelkkää onnistumista.

– Meillä oli heikompi hetki vielä siinä helmikuussa. Hävisimme muutaman pelin putkeen, vastustajat tekivät alivoimamaaleja, eikä peli kulkenut.

– Sen jälkeen sitouduimme tosissamme hommaamaan itsemme pudotuspeleihin. Varsinkin suoraan kuuden joukkoon. Kun voitimme Lukon suoraan 4-0, tiesimme että tässä joukkueessa on jotain erityistä.

Jenkkipakki voitti pudotuspelien maalipörssin ja olisi aivan yhtä hyvin voinut pokata pudotuspelien parhaan pelaajan palkinnon kuin sen lopulta kotiinsa kantanut hyökkääjä Ilari Filppula. Sweattin maalit olivat oikea-aikaisia ja lähes poikkeuksetta TPS:n voittopelien kannalta elintärkeitä osumia. Ratkaisevassa finaalissa puolustaja kiitti Filppulaa mainiosta esityöstä ja maalasi ottelun voitto-osumaksi jääneen 3-2-maalin avauserässä.

– Aiemmin pudotuspeleissä tein paljon maaleja ylänurkkiin, kun vastustajien maalivahdit menivät helposti alas. Mutta sen jälkeen maalivahdit muuttivat pelaamistaan minua vastaan. Siinä tilanteessa päätin, että nyt palaan takaisin omaan leipälajiini: laukaus alas ja patjan yli.

HPK:ta vastaan Sweatt ei ollut aivan niin pitelemätön kuin esimerkiksi JYPiä vastaan. Silti hymy korvissa toimittajille vastaillut puolustaja näki turkulaisten mestaruusmarssin pahimmaksi uhaksi juuri välierävastuksen.

– Voitimme JYPin ja olen oikeasti sitä mieltä, että he olivat paras joukkue, jota vastaan pelasimme pudotuspeleissä. Heillä on paljon todella hyviä pelaajia, onnittelut heille pronssista. Kun voitimme JYPin, saimme siitä itseluottamusta, että nyt voitamme mestaruuden.

Monet joukkueet haaveilevat tammikuussa siitä yhdestä isosta kalasta, joka löytyy siirtomarkkinoilta ja tuo seuralle kultaa ja kunniaa. Lähes poikkeuksetta noista hankinnoista ei tammikuun kohun kaltaista iloa ole ollut, mutta pelaajakoordinaattori Vuori voi taputella itseään selkään Turun yössä: mestaruudentekijä tuli naarattua kotiin.

» Lähetä palautetta toimitukselle