Aki Berg pelasi yhdeksän kautta NHL:ssä

Getty Images

Bergin tie NHL:n parrasvaloihin

Aki Berg oli aikoinaan korkeimmalla varausnumerolla varattu suomalainen NHL:ään. Hän kulki pitkän tien RNK:n juniorijoukkueesta ensin TPS:n D-junioreihin ja lopulta liigamiehistön kautta NHL:ään.

Aki Berg päätti kaksivuotiaana laittaa luistimet jalkaan ja neljän vanhana hän liittyi Raision Nuorisokiekon juniorijoukkueeseen. Raisiossa ei luistelukoulua ollut, vaan yhdistettiin muutama ikäluokka keskenään ja Raisiossa Berg pelasikin pääasiallisesti vanhemman ikäluokan mukana. Aki ja TPS yhdistyivät erään Turku Turnauksen yhteydessä, kun yksi 1977 ikäluokan vetäjistä, Velipekka Saarinen, otti yhteyttä Akin vanhempiin ja pyysi liittymään TPS:n Sunttuihin.

− Siirtyminen oli enemmän porukoista kiinni, kun kuskaaminen muuttui. Raisiossa asuttiin noin kilometrin päässä jäähallista. Kun menion Turkuun pelaamaan, oli paljon vanhemmista kiinni miten pystyy menemään.

TPS:ssä muuttui enimmäkseen harjoittelu. Bergille uusi valmentaja Pekka Karapuu oli tuttu mies ennestään, koska oli seurannut kivenkovaa 1974-syntyneiden ikäluokkaa, jossa oli mukana muun muassa Saku Koivu.

− On vaikea löytää Suomesta vastaavanlaista valmentaja. Osasi hommansa ja tuli jätkien kanssa toimeen. Kun katsoo meidän ja seiskanelosten ikäluokkaa, Pekka on ison työn tehnyt siihen. Olisi ansainnut enemmän arvostusta.

Isoista ulkomaanturnauksista Berg muisteli Göteborgin 48 joukkueen turnausta ja erityisesti Sveitsin Leukerbadissa pelattua huipputurnausta. Sveitsistä nousi erityiseksi muistoksi yksi tapahtuma, nimittäin koko hallin hiljentänyt taklaus.

− Yksi taklaus ja kaveri lähti isoista ovista pihalle, muisteli Berg naureskellen tapahtunutta.

Berg ei ennen C-junioreiden mestaruutta pelannut TPS:n vanhemmissa ikäluokissa, vaan tavoitteena oli pitää joukkue kasassa. RNK:ssa toki Aki oli pelannut kaksikin vuotta vanhempien ikäluokassa.

− Joitain satunnaisia pelejä kävin pelaamassa, olisi kai meitä B-junioreihin otettu varmasti puolet joukkueesta.

Berg lähti C-junioreista suoraan edustusjoukkueeseen. Vladimir Jursinov otti Bergin lisäksi muutamia pelaajia mukaan liigajoukkueen rinkiin harjoittelemaan, mutta Berg muisteli että hän oli ainoa joka jäi.

Kova treenaaminen miesten kanssa vaati veronsa. Ensimmäisen viikon aikana joukkue harjoitteli kaksi kertaa päivässä ja se vaikutti Bergin kroppaan. Koska luovuttaminen ei käynyt mielessä, nuoren urheilijan vartalo kävi kovasti ylikierroksilla.

− Rauta-arvot menivät täysin sekaisin. En saanut öisin nukuttua enkä palautunut ollenkaan. Äiti hermostui, kun hikoilin ämpärillisen öisin enkä nuku. Äiti passitti minut TPS:n lääkärille ja otettiin verikokeet. Liian kova rasitus liian nopeasti. Lepäilin viikon kevyellä treenillä ja sen jälkeen palasin takaisin.

Ensimmäiset pelit miesten paidassa oli Pitsiturnaus. Berg eli kiertolaisen elämää kauden aikana ja pelasi edustuksen lisäksi K-67:ssa ja TPS:n B- ja A-junioreissa. Jursinov ei aina ymmärtänyt, että alaikäisellä pelaajalla ei ole mahdollisuutta omaan kyytiin ja näin ollen hän oli isän kyydin armoilla.

− Isä oli välillä raivona, kun olin päässyt hallille ja soitin isän takaisin, että pitäisikin mennä Kupittaalle pelaamaan K-67:n peliä parin tunnin päästä.

− Onneksi isä jaksoi kuskata.

Tässä vaiheessa myös Bergille alkoi tulla selväksi, että jääkiekosta tulee ammatti.

− Kun pääsi liigarinkiin pelaamaan, niin siinä vaiheessa opiskelut ja kaikki muu sai jäädä. Jääkiekkoon panostettiin täysillä. Jälkeenpäin ajatellen on hyvä, että siitä jotain tienasi, koska ei osaa mitään muuta.

− Siihen aikaan jääkiekko oli kaikki kaikessa. Toki sitä pysähtyi välillä miettimään, että mitä jos tästä ei tulekaan mitään. Mutta se oli yleensä jonkun huonon pelin tai jakson jälkeen. Mutta pääasiallisesti ajatuksena oli, että tästä mennään vain eteenpäin.

Maajoukkueeseen

Toisin kuin moni muu joukkuekaveri, Aki ei päässyt Pohjola-leiriltä maajoukkueeseen, vaan pääsi sinne vasta myöhemmin. Bergiä oli jäänyt kaivelemaan, että miksi lopulta Pohjola-leirin myötä ei tullut maajoukkuekutsua ja kuvailikin sitä yhdeksi uransa isoimmaksi pettymykseksi. Silloiset valinnat tehnyt, nykyinen Jääkiekkoliiton seurakehittäjä Kari Ekman kertoi, että valinnat tehtiin pelkästään leirin näyttöjen perusteella.

− On tietysti totta, että katsoin kriittisemmin oman alueen pelaajia, mutta valinnat tein nimenomaan leirin näyttöjen perusteella. Akihan oli fyysisesti iso pelaaja, ja mahdollisesti halusin enemmän taitopelaajia ja ketteryyttä joukkueeseen. Hyvinhän Akille kävi lopulta, muisteli Ekman valintoja.

Vuotta myöhemmin Berg valittiin kuitenkin vuotta vanhempien maajoukkueeseen pelaamaan alle 18-vuotiaiden EM-kisoihin, ja oli kuudella pisteellä joukkueen kolmanneksi paras pistemies.

Berg pääsi uudestaan seuraavana vuonna oman ikäisten kanssa pelaamaan samoihin kisoihin, josta tuli myös voitto. Joukkuetta vaivasi läpi turnauksen vatsatautiepidemia ja Berg kävikin oksentamassa erätauolla. Sarjamuotoisena pelatusta turnauksesta jäi käteen voitto, kun viimeisen kierroksen voitollaan Saksa nousi kakkoseksi ja tiputti Venäjän neljännelle sijalle.

Berg teki komean maajoukkueuran, vaikka ei päässyt Pohjola-leiriltä jatkoon.

Getty images

Matka NHL:ään oli alkanut

Euroopan mestaruuskilpailujen aikana kykyjenetsijöiden lisäksi agentit alkoivat pyörimään ympärillä. 90-luvulla oli vaikeaa arvioida, että ketkä ovat auttamassa ja ketkä viemässä rahoja.

− Onneksi oli vanhempia pelaajia ympärillä, jotka neuvoivat, erityisesti Ari Vuori.

Amerikkalainen huippuagentti Larry Kelly oli kysellyt Akin perään Petteri Lehdolta, joka lupasi ottaa selvää nuoresta kyvystä. Vanhempien pelaajien suosiollisella avustuksella Lehto päätyi hoitamaan Bergin asioita Suomen päässä.

Siihen aikaan nykyään mediashowna tunnettu "Draft Combine", jossa pelaajia testataan ja haastatellaan useamman päivän ajan, oli vasta lapsen kengissä. Joukkueet kutsuivat pelaajia luokseen leireilemään. Anaheim Mighty Ducks kutsui vierailulle Bergin, Miika Elomon ja Teemu Riihijärven.

− Kaikki menivät ykköskierroksella ja kukaan ei mennyt Anaheimiin, Berg naureskeli.

Vaikka varsinaista combinea ei ollut, tulevia kärkivarauksia testattiin Edmontonissa ennen varsinaista varaustilaisuutta muun muassa juoksumatolla ja koordinaatiotestillä, mutta se oli medialta hieman salassa.

NHL oli kuitenkin viimeistään vasta siinä vaiheessa Bergillä realistisesti mielessä, kun varaustilaisuus oli edessä. Vaikka Bergistä kohistiin ennen varaustilaisuutta, unelma ei ollut vielä muuttunut todeksi.

− Ennen varaustilaisuutta tietysti kun kirjoitetaan ja kykyjenetsijät puhuvat, se antaa sellaisen pienen fiiliksen, mutta siinä vaiheessa kun tuli todellisuuteen, että se varaus on noinkin ylhäällä ja aletaan heti väsäämään diiliä, niin on ainakin sauma lähteä koittamaan.

Berg varattiin suomalaisittain korkeimmalla numerolla koskaan NHL:ään (3.). Varaava joukkue oli Los Angeles Kings, jossa pelasi siihen aikaan muun muassa Wayne Gretzky, Jari Kurri ja Tony Granato. Hänelle itselleen varausnumero tuli täysin puskista, vaikka pieni aavistus Los Angelesin kiinnostuksesta oli.

− Kings halusi vielä toisen haastattelun edellisenä iltana. Silloin tuli pieni ajatus, että se voisi olla Kings. Kukaan ei ennen varausta kertonut varaavasta joukkueesta, vaan jännitys pysyi loppuun asti.

− Tietynlainen kuva on siitä missä koihtaa suurin piirtein menee, että itselläni oli sellainen kuva että kympin joukossa menee.

Heti Pohjois-Amerikkaan

Heti varaustilaisuuden jälkeen seuraavana aamuna Bergin kanssa alettiin neuvottelemaan kolmivuotista tulokassopimusta. Asiat etenivät nopealla aikataululla.

− Suhteellisen alusta asti meinasin, että kyllä minä sinne lähden. Tämä voi olla ainut mahdollisuus mennä. Jos jään tänne vuodeksi, saattaakin tulla joku loukkaantuminen.

− Mitä minä tänne Suomeen jään.

Ajatuksena ensin oli mennä farmiin pelaamaan pieneen kaukaloon ja sitä kautta opetella pelityyliä. Berg pelasi kuitenkin alusta asti Los Angeles Kingsin miehistössä ja meni vasta loppukaudesta pelaamaan farmijoukkue Phoenix Roadrunnersiin.

Kingsissä varsinaista läpimurtoa ei koskaan tapahtunut, vaan vastuuta ei koskaan tullut ja joukkue oli muutenkin muutoksen kourissa ja selvästikään joukkueen oma kärkivaraus ei kuulunut suunnitelmiin.

Berg aloitti NHL-uransa Kingsin paidassa.

Getty images

Kauppa vei Torontoon

Berg kaupattiin ainoastaan kerran uran aikana ja se tapahtui omasta tahdosta. Bergillä oli viimeinen sopimuskausi menossa Kingsin kanssa ja asiat eivät menneet odotetusti, joten seuranvaihto saattoi piristää uraa.

− Harjoitusleirin jälkeen pyysin kauppaa, koska halusin pois. Kauppa venyi lopulta viimeiseen päivään ja viimeiseen tuntiin.

Jere Karalahti ja Berg olivat molemmat samanlaisessa tilanteessa ja miehet vitsailivatkin toisilleen, että eivät koskaan pääse pois Los Angelesista.

− Jerekin tuli välillä kertomaan vitsinä, että nyt ylös ja että nyt mennään.

− Tuntia ennen siirtorajaa tuli meidän traineri ilmoittamaan, että nyt yläkertaan. Sanoin, että ei mene läpi, koska asiasta oli muutaman kerran vitsailtu päivän aikana jo. Jerekin vielä nauroi takana. Sitten oli pakko mennä toimistoon, kun jankattiin niin kauan että oli pakko uskoa.

− Sanoin vielä trainerille kun menin yläkertaan, että jos tämä oli vitsi, niin käyn suoraan päälle, Berg nauroi 15 vuotta tapauksen jälkeen.

Berg meni yläkerran toimistoon, jossa kerrottiin, että hänet on kaupattu Toronto Maple Leafsiin. Toiseen suuntaan meni toisen Adam Mair ja toisen kierroksen varausoikeus, jonka Kings käytti Mike Cammalleriin. Kings kertoi, että seuraavat lisäohjeet tulevat Kanadasta. Maple Leafs soitti heti kun Berg oli päässyt hallilta ulos. Samana iltana oli seitsemältä lento Torontoon.

− Viiden tunnin lento, aikaero päälle. Olin yöllä paikanpäällä. Aamulla treenit ja illalla pelit. Niin ne menee.

− Oli lottovoitto päästä pois. Pat Quinn oli koutsina Maple Leafsissa. Antoi mahdollisuuden ja uskoi.

Berg pelasi uransa parhaat NHL-ottelut juuri Maple Leafsissa, jossa NHL-ura päättyi. Korkein saavutus Bergillä oli heti ensimmäisellä kokonaisella kaudella tullut konferenssifinaalipaikka, mikä on jäänyt Maple Lefsin kovimmaksi saavutukseksi tällä vuosituhannella.

» Lähetä palautetta toimitukselle

Lue myös

Suora Yhteys: Mikko Koivu johtaa joukkonsa huippuvireistä Auston Matthewsia vastaan

NHL | KHL | 7.12.2016 10:48
Viikonloppuna riittää NHL-kiekkoa hyvään katseluaikaan, mutta ennen sitä vilkaisemisen arvoinen ottelu on Minnesota Wildin visiitti kovavireisen Auston Matthewsin kotiluolassa. KHL:n puolella Jokerit pyrkii jatkamaan pitkää pisteputkeaan kotonaan ennen maajoukkuetauolle siirtymistä. lue lisää

NHL-kierroksen topit ja flopit: Patrik Laine kypärätempulla maalipörssin kärkeen

NHL | 9.11.2016 6:37
Vaali-iltana riitti tapahtumia myös kaukalossa, kun NHL-kierroksen tähtenä loisti kypärätempun iskenyt Winnipeg Jetsin teinisensaatio Patrik Laine. Jatkoaika kokosi yhteen kierroksen onnistumiset, alisuorittamiset sekä joukkueiden suurimmat sankarit. lue lisää

Pelicansilta odotetaan maaleja, Kärppien lataus purkautuu positiivisesti

LIIGA | 13.10.2017 8:15
Perjantain kierrokselta löytyy mielenkiintoisia kohteita pelattavaksi. Katseet kohdistuvat erityisesti Tampereelle, jossa Kärpät havittelee vierasvoittoa Tapparasta. lue lisää

TPS:n tie tyssäsi CHL:ssä − JYP ei yltänyt lohkonsa voittoon

CHL | 10.10.2017 23:06
Kolmesta tiistai-iltana pelanneesta suomalaisjoukkueesta JYP koki ainoana tappion, mutta eteni silti jatkoon. TPS:n ja HIFK:n pelit CHL:ssä päättyivät. lue lisää

TPS:n CHL-jatkohaaveet pysyivät elossa − ratkaisu tulee myöhään illalla

CHL | 10.10.2017 21:37
Sveitsiläisen Bernin tulisi ottaa tšekkiläisestä Hradec Kralovesta kahden pisteen voitto, jotta TPS etenisi jatkoon. lue lisää

Kommentit

Aki Berg

s. 1977 Turku
192CM / 98KG
SOPIMUS: 2012
VARAUS: 1995 Los Angeles Kings 1. kierros #3